17 Important Jazz Scales

It’s important for jazz musicians to learn their scales.  While the major scales are important, they are only the beginning.

Tetrachords are a wonderful way to learn your scales.  Once you understand the basic tetrachords, you can combine these tetrachords into scales.

A Tetrachord is a four-note scale.

Instead of having to remember 8 separate notes, if you understand tetrachords you can remember 2 tetrachords instead of the 8 or 9 notes.

While I have written at length about tetrachords at the links above, this article simplifies the relationship between tetrachords and scales.  I’ve used music notation in the linked articles above, but this summary contains only intervals, not standard notation.

Here is a PDF of the 17 Important Jazz Scales in Tetrachords

Key:   W=Whole-Step   H=Half-Step   b3=Minor Third

10 Important Tetrachords

Name of Tetrachord                               Intervals           Numbers

Major Tetrachord                              WWH                 1 2 3 4

Minor Tetrachord                              WHW                 1 2 b3 4

Phrygian Tetrachord                        HWW                 1 b2 b3 4

Whole-Tone Tetrachord                 WWW                1 2 3 #4

Diminished Tetrachord                   HWH                  1 b2 b3 3

Harmonic Tetrachord                      Hb3H                 1 b2 3 4

Mixolydian Blues Tetrachord       WHH                 1 2 b3 3

Blues 1 Tetrachord                            b3WH                 1 b3 4 #4

Blues 2 Tetrachord                           Hb3W                  1 b2 3 #4

Chromatic Tetrachord                     HHH                     1 b2 2 b3

Now that we have listed the tetrachords in terms of their intervals and numbers, let’s show how these tetrachords are used to make up the 17 Most Important Scales in Jazz.

 

16 Most Important Scales in Jazz by Tetrachords Intervals

Name of Scale                               Tetrachord 1            Separating Interval         Tetrachord 2       Extra Note

Major                                                WWH                                W                             WWH 

Dorian (minor)                             WHW                                W                             WHW 

Phrygian (minor)                          HWW                                 W                             HWW 

Lydian (major)                               WWW                                 H                             WWH 

Mixolydian (dominant)               WWH                                 W                             WHW 

Aeolian (natural minor)              WHW                                 W                             HWW

Locrian (half-diminished)           HWW                                 H                              WWW 

Half-Whole Diminished                HWH                                  W                              HWH                 W                      

Whole-Half Diminished                WHW                                 H                              WHW                 H

Altered Scale                                      HWH                                  W                             WWW

Lydian Dominant                             WWW                                H                             WHW 

Whole-Tone Scale                            WWW                                  0                             WWW 

Locrian #2                                          WHW                                   H                             WWW

Blues Scale                                          b3WH                                   0                             Hb3W 

Major Bebop (descending!)           HWH                                  H                              WHW                W

Minor Bebop (descending!)           HHH                                  W                              WWH                W 

Mixolydian Bebop (descending!) HHH                                  W                              WHW                W

*Remember that the 3 Bebop Scales listed are DESCENDING, not ascending.

17 Most Important Scales in Jazz by Tetrachord Name

Name of Scale                                 Tetrachord 1            Separating Interval         Tetrachord 2     Extra Note

Major                                                Major                                 W                             Major 

Dorian (minor)                             Minor                                  W                             Minor 

Phrygian (minor)                         Phrygian                            W                           Phrygian

Lydian (major)                              Whole-Tone                      H                              Major

Mixolydian (dominant)               Major                                 W                             Minor

Aeolian (natural minor)              Minor                                 W                             Phrygian

Locrian (half-diminished)          Phyrgian                            H                        Whole-Tone 

Half-Whole Diminished              Diminished                        W                        Diminished            W                      

Whole-Half Diminished                Minor                                 H                              Minor                 H

Altered Scale                                    Diminished                        W                       Whole-Tone

Lydian Dominant                            Whole-Tone                       H                             Minor 

Whole-Tone Scale                           Whole-Tone                        0                       Whole-Tone 

Locrian #2                                          Minor                                   H                        Whole-Tone

Blues Scale                                         Blues 1                                   0                             Blues 2 

Major Bebop* (descending!)        Diminished                         H                              Minor                W

*Minor Bebop* (descending!)          Chromatic                        W                           Phrygian            W 

Mixolydian Bebop* (descending!)  Chromatic                        W                              Minor               W

*Remember that the 3 Bebop Scales listed are DESCENDING, not ascending.

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